The Trouble With the “You Go Girl” Culture

October 18, 2016


Two recent films, Deepwater Horizon with Mark Wahlberg and Sully starring Tom Hanks, represent something of a breath of fresh air, for both movies feature men who are intelligent, virtuous, and quietly heroic. If this strikes you as a banal observation, that just means you haven’t been following much of the popular culture for the past twenty years. 

One of the distinctive marks of films and television programs the last couple of decades has been the Homer Simpsonization of men. Don’t get me wrong: I’m a big fan of the The Simpsons and laugh at Homer’s antics as much as the next guy. But the father of the Simpson family is stupid, boorish, drunk most of the time, irresponsible, comically incompetent, and childish. In the cartoon world, he is echoed, of course, by Family Guy’s Peter Griffin, who is similarly buffoonish. In both cases, the wives—Marge in The Simpsons and Lois in Family Guy—have the brains, the competence, and the moral responsibility. And in The Simpsons, Homer is imitated by his son Bart, who is sneaky, stupid, and unmotivated, and Marge by daughter Lisa, who is hyper-smart, uber-competent, and morally alert. In one memorable episode, Lisa is worried that she has inherited her father’s terrible qualities but is relieved to discover, by the show’s end, that the “stupid gene” is communicated only to the males in the Simpson line. In another of my favorite Simpsons scenes, Homer is told, at a moment of moral crisis, to consult that “little voice that tells you right from wrong,” and he responds, “You mean Lisa?”

If you think this male-bashing is restricted to cartoons, think again. Ray Romano’s character in Everybody Loves Raymond, Ed O’Neill’s hopeless father in Married With Children, and Ty Burrell’s hapless goofball in Modern Family—all are variations on the Homer Simpson theme. Add to all this the presentation of fathers as not just inept, but horrific in Game of Thrones, and the absent, indifferent fathers of Stranger Things.

And I wonder whether you’ve noticed a character that can be found in practically every movie made today? I call her the “all conquering female.” Almost without exception, she is underestimated by men and then proves herself more intelligent, cleverer, more courageous, and more skilled than any man. Whether we’re talking about a romantic comedy, an office-drama, or an adventure movie, the all conquering female will almost inevitably show up. And she has to show her worth in a domineering way, that is to say, over and against the men. For her to appear strong, they have to appear weak. For a particularly good case in point, watch the most recent Star Wars film.

Now I perfectly understand the legitimacy of feminist concerns regarding the portrayal of women in the media as consistently demure, retiring, and subservient to men. I grant that, in most of the action/adventure movies that I saw growing up, women would typically twist an ankle or get captured and then require rescuing by the swashbuckling male hero—and I realize how galling this must have been to generations of women. And therefore, a certain correction was undoubtedly in order. But what is problematic now is the Nietzschean quality of the reaction, by which I mean, the insistence that female power has to be asserted over and against males, that there is an either/or, zero-sum conflict between men and women. It is not enough, in a word, to show women as intelligent, savvy, and good; you have to portray men as stupid, witless, and irresponsible. That this savage contrast is having an effect especially on younger men is becoming increasingly apparent.

In the midst of a “you-go-girl” feminist culture, many boys and young men feel adrift, afraid that any expression of their own good qualities will be construed as aggressive or insensitive. If you want concrete proof of this, take a look at the statistics contrasting female and male success at the university level. And you can see the phenomenon in films such as Fight Club and The Intern. In the former, the Brad Pitt character turns to his friend and laments, “we’re thirty year old boys;” and in the latter, Robert De Niro’s classic male type tries to whip into shape a number of twenty-something male colleagues who are rumpled, unsure of themselves, without ambition—and of course under the dominance of an all conquering female.   

It might be the case that, in regard to money, power, and honor, a zero-sum dynamic obtains, but it decidedly does not obtain in regard to real virtue. The truly courageous person is not threatened by another person’s courage; the truly temperate man is not intimidated by the temperance of someone else; the truly just person is not put off by the justice of a countryman; and authentic love positively rejoices in the love shown by another. And therefore, it should be altogether possible to hold up the virtue of a woman without denying virtue to a man. In point of fact, if we consult the “all conquering female” characters in films and TV, we see that they often exemplify the very worst of the traditional male qualities: aggression, suspicion, hyper-sensitivity, cruelty, etc. This is what happens when a Nietzschean framework has replaced a classical one. 

My point is that it is altogether possible—and eminently desirable—to say “you go boy” with as much vigor as “you go girl.” And both the boys and the girls will be better for it.

Los recientes estrenos de “Deepwater Horizon” y “Sully” protagonizados por Mark Walhberg y Tom Hanks, respectivamente, suponen una bocanada de aire fresco debido a que ambas películas tratan sobre hombres que son inteligentes, virtuosos y silenciosamente heroicos. Si ésto le resulta una observación banal, es solamente porque no ha estado siguiendo de cerca la cultura popular de los ultimos veinte años.

Una de las características distintivas de los estrenos cinematográficos y programas de televisión ha sido la “Homer Simpsonización” de los hombres. No me malinterprete, soy un gran fanático de  The Simpsons y me río de las insensateces de Homer tanto como el vecino. Pero el padre de la familia Simpson es estupido, de comportamiento torpe, está ebrio la mayor parte del tiempo, es irresponsable, cómicamente incompetente, e infantil. En el mundo animado, es obviamente copiado por Peter Griffin en Family Guy, quien es igualmente payasesco. En ambos casos, las esposas – Marge en The Simpsons y Lois en Family Guy –  tienen el cerebro, la competencia y responsabilidad moral. En The Simpsons, Homer es imitado por su hijo Bart, quien es travieso, tonto y falto de motivación; y Marge por su hija Lisa, quien es hiper-inteligente, super-competente y  posee alta sensibilidad moral. En un episodio memorable, Lisa teme que ha heredado los atributos terribles de su padre pero se alegra en desubrir, cerca del final del episodio, que el “gen estupido” se comunica solamente a los varones en el linaje Simpson. En otra de mis escenas favoritas, durante una crisis moral se le dice a Homero que consulte esa “apenas perceptible voz que le permite diferenciar el bien del mal” a lo cual él responde “te refieres a Lisa?”.

Si piensa que esta ridiculización de los hombres se restringe exclusivamente a las caricaturas, piense nuevamente. El personaje de Ray Romano en Everybody Loves Raymond, el personaje de Ed O’Neill en Married With Children, y el de Ty Burrell en Modern Family – todos son variaciones de la temática de Homer Simpson. A esto agreguémosle la presentacion de los padres no sólo como ineptos, sino ademas terroríficos como en Game of Thrones, y los padres ausentes e indiferentes de Stranger Things.

Y me pregunto si se habrá percatado de un personaje que puede encontrarse en prácticamente cada película hecha en la actualidad. La llamo “la mujer conquistadora suprema”. Casi sin excepción, es subestimada por los hombres y termina demostrando ser más inteligente, astuta, valiente y habilidosa que cualquier hombre. Sea una comedia romántica, un drama de oficina, o una película de aventuras, la “mujer conquistadora suprema” aparecerá casi inevitablemente. Y debe mostrar su valor de una manera dominante, esto es, por sobre y en contra de los hombres. Para que ella aparente ser fuerte, los hombres deben aparentar ser débiles. Un ejemplo particularmente bueno es la película más reciente de la saga Star Wars.

Ahora bien, comprendo perfectamente la legitimidad de la preocupación de las feministas acerca de los medios de comunicación mostrando a las mujeres como tímidas, reservadas y servíles a los hombres. Admito que en la mayoría de las peliculas de acción/aventura de mi infancia las mujeres usualmente se torcían el talón o eran capturadas y requerían ser rescatadas por un heroe temerario – y me imagino cuan irritante debe haber sido para varias generaciones de mujeres. Luego, cierta corrección era indudablemente necesaria. Pero lo problemático en la actualidad es la naturaleza Nietzscheana de la reaccion: la insistencia de que el poder femenino debe ser manifestado sobre y en contra de los hombres y que dicho poder es un conflicto de suma cero entre hombres y mujeres. En pocas palabras, no es suficiente mostrar a las mujeres como inteligentes, comprensivas y buenas; sino que además se debe mostrar a los hombres como estupidos, insensatos e irresponsables. El efecto que este brutal contraste esta teniendo en los hombres más jóvenes se está volviendo cada vez más evidente.

En el medio de la cultura feminista del “vamos-chica-tu-puedes”, muchos niños y jovenes se sienten desorientados y con temor de que cualquier expresión de sus propias cualidades y virtudes será intepretada como agresiva o insensible. Si desea una prueba concreta de ello, lea las estadísticas sobre el éxito femenino y masculino a nivel universitario. Y puede ver este fenómeno en películas tales como Fight Club y The Intern. En la primera, el personaje de Brad Pitt se lamenta a su amigo “somos niños de 30 años”; y en la segunda el arquetipo clásico masculino interpretado por Robert de Niro intenta poner en forma a un grupo de colegas veinteaneros dejados, inseguros y sin ambición y, por supuesto, bajo el dominio de la “la mujer conquistadora suprema”.

Puede ser el caso de que, en relación al dinero, poder y honor, el modelo de suma cero sea aplicable; pero indudablemente no aplica en el campo de la verdadera virtud. La persona genuinamente valiente no se siente amenazada por el coraje ajeno, el hombre verdaderamente moderado no se siente amenazado por la moderación ajena, la persona verdaderamente justa no se siente amenazada por la personalidad justa de su vecino; y el amor verdadero se alegra en el amor mostrado por otra persona. Por lo tanto, debería ser posible sostener la virtud de la mujer sin negar la virtud del hombre. De hecho, si analizamos en detalle la personalidad de “la mujer conquistadora suprema” vemos que ejemplifica las peores características masculinas: agresividad, desconfianza, hipersensibilidad, crueldad, etc. Esta es la consecuencia de que el marco Nietzscheano haya reemplazado al clásico.

My punto de vista es que es posible – y eminentemente deseable – decir “vamos-chico-tu-puedes” con tanto vigor como “vamos-chica-tu-puedes”. Y tanto hombres como mujeres se beneficiarán de ello.